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Web Foundation co-founders Tim Berners-Lee and Rosemary Leith with young women at a technology skills centre in Nigeria | Web Foundation CC-BY-4.0

Web Foundation co-founders Tim Berners-Lee and Rosemary Leith with young women at a technology skills centre in Nigeria | Web Foundation CC-BY-4.0

Why the web needs to work for women and girls

Web Foundation · March 12, 2020

On the World Wide Web’s 31st birthday, our founder and web inventor Sir Tim Berners-Lee reflects on the challenges we face to deliver on our vision of a web for everyone.


When the world celebrated the web’s 30th birthday a year ago, we were reminded of the incredible things it has enabled — and all that we stand to lose if we don’t fight for it. I asked everyone to join together and do what they can to make sure the next 30 years of the web is even greater than the last.

A year later, with the help of activists, academics, policymakers and business people across the world, the Web Foundation has built and published a Contract for the Web— endorsed by companies, institutions and thousands of organisations and individuals — designed to protect and shape a web that is safe, empowering and available to all.

It’s becoming increasingly clear that we cannot achieve the aims of this Contract unless we address a dangerous trend we are hearing more and more about from our partners globally and working on the frontline: the web is not working for women and girls.

The world has made important progress on gender equality thanks to the unceasing drive of committed champions everywhere. But I am seriously concerned that online harms facing women and girls — especially those of colour, from LGBTQ+ communities and other marginalised groups — threaten that progress.

This should concern us all. Women’s rights are human rights and are fundamental to a healthy society, from reducing poverty and disease to improving education and economic growth.

And so it’s up to all of us to make the web work for everyone. That requires the attention of all those who shape technology, from CEOs and engineers to academics and public officials. That’s why I’m adding my voice alongside thousands of others calling for action.

There are three key areas that are particularly worrying.

First, a majority of the world’s women are still not connected to the internet, largely because they can’t afford it, or have no access to the technology they need or the skills to use it. Men remain 21% more likely to be online than women, rising to 52% in the world’s least developed countries. This gap reinforces existing inequalities and prevents millions from using the web to learn, earn and make their voice heard.

Second, for many who are online, the web is simply not safe enough. New research by the Web Foundation and the World Association of Girl Guides and Girl Scouts found over half of young women surveyed have experienced violence online — including being sexually harassed, sent threatening messages or having their private images shared without consent. 84% think the problem is getting worse.

Such abuse forces women out of jobs and causes girls to skip school, it damages relationships and leads to tremendous distress. Relentless harassment silences women and deprives the world of their opinions and ideas, with female journalists and politicians pushed off social media and bullied out of office.

And it risks the tremendous opportunities that digital technology offers. A young woman from a technology skills centre I visited in Nigeria runs a catering business on social media. The same platform that allows her to reach customers also exposes her to daily bombardment of sexual harassment from strangers.

Third, other forms of online discrimination against women remain hidden. Artificial intelligence systems are increasingly used to judge our abilities and define our opportunities. If properly designed, they could make the world fairer. But too often, algorithms reproduce and even deepen existing inequalities. In 2018, a major automated recruitment tool had to be scrapped because it systematically under-selected women due to being trained on historical data where roles were filled by men. 

Many companies are working hard to tackle this discrimination. But unless they dedicate resources and diversify teams to mitigate bias, they risk expanding discrimination at a speed and scale never seen before.

Despite the growing crisis of gender inequality online, action by governments and companies has been too slow and too small.

The coronavirus outbreak demonstrates just how urgently we need action. When offices and schools close, the web is a lifeline that allows us to keep working, educating our children and reading information vital to keeping us safe and healthy. A world where so many women and girls are deprived of these basics is completely unacceptable. When we need it more than ever, the web has to work for everyone.

2020 is a year of opportunity for change. This year marks 25 years since 189 countries agreed an ambitious global plan to empower women, and we’re just ten years from the global deadline to reach gender equality. The issue will have the attention of global decision-makers, including at three major meetings hosted by the UN that will bring companies, governments and civil society together to set out actions they will take to empower women. Making the web work for women, girls and other marginalised groups — and therefore for all of us — must be at the heart of those commitments.

Tackling online gender inequality will be a core priority for the Web Foundation through 2020 and beyond. We’ll continue to research online harms and policy gaps, to work to close the gender digital divide, and to advocate for policies that empower women. We’ll do this alongside partners in our Women’s Rights Online network, such as IT for Change in India, the Women of Uganda Network and Sulá Batsú in Costa Rica.

We’ll also forge new partnerships to campaign against online abuse, and work with companies, governments and civil society on innovative policy and product design. And we’ll work with those who have backed the Contract for the Web to ensure they make good on their commitments to make the internet available, empowering and safe for everyone — particularly women and other systematically excluded groups.

In 2020, we must channel the ambitious, collaborative spirit behind the Contract for the Web to tackle the digital gender divide and online harms against women and girls: 

  • Prioritise the problem: 2020 must be the year governments and companies tackle online harms against women as a top priority.
  • Provide better data: Companies and governments must tackle the data void around online violence by systematically recording and publishing data on what women experience online.
  • Embed ‘gender equality by design’: Governments and companies must create all products, policies, and services based on data and feedback from women of all backgrounds.
  • Build legal protections: Governments must develop laws that hold perpetrators of online gender-based violence to account, and resource law enforcement to respond and prosecute when those laws are violated.
  • Be active bystanders: We must all speak up when we see harms against women and girls online.

The call for action is compelling and urgent. By answering it together, we can create a stronger, better web; one that empowers, fosters equality, and serves each and every one of us.

À l'occasion du 31e anniversaire du World Wide Web, notre fondateur et l’inventeur du Web, Sir Tim Berners-Lee, aborde les défis auxquels nous sommes confrontés aujourd'hui pour concrétiser notre vision d'un Web pour tous.

Quand le monde a fêté le 30e anniversaire du Web l'année dernière, nous avons eu l'occasion de nous rappeler de toutes les choses incroyables permises par sa création, mais aussi tout ce que nous risquions de perdre si nous ne nous battions pas pour lui. J'ai alors demandé au plus grand nombre de se rassembler et de faire tout leur possible pour s'assurer que les 30 prochaines années du Web soient encore meilleures que les 30 dernières. 

Un an plus tard, et grâce à l'aide d’activistes, d'universitaires, de décideurs politiques et d'entrepreneurs du monde entier, la Web Foundation a établi et publié un Contrat pour le Web – approuvé par des entreprises, des institutions et des milliers d'organisations et d'individus à travers le monde – dont la finalité est de protéger et de façonner un Web sûr, valorisant et accessible à tous.

Il devient de plus en plus évident que pour atteindre les objectifs de ce contrat, nous devons en premier lieu prendre en considération une dangereuse tendance, dont nos partenaires internationaux se sont fait l'écho et contre laquelle nous luttons en première ligne : le Web ne fonctionne pas comme il se doit pour les femmes et les jeunes filles. 

Le monde a fait de grands progrès en matière d'égalité de genre grâce à la volonté indéfectible de champions engagés aux quatre coins du globe, mais je suis sérieusement préoccupé par le fait que les violences en ligne auxquelles sont confrontées les femmes et les jeunes filles – en particulier femmes et jeunes filles de couleur, issues des communautés LGBTQ+ et d'autres groupes minoritaires – menacent ces progrès. 

Cette problématique devrait tous nous préoccuper. Les droits des femmes sont des droits humains et sont fondamentaux pour une société saine, depuis la réduction de la pauvreté et des maladies jusqu’aux progrès dans l'éducation et la croissance économique. 

C'est donc à nous tous de faire en sorte que le Web traite tout le monde comme il se doit. Cela nécessite l'attention de tous ceux qui façonnent la technologie, des PDG et ingénieurs aux universitaires et fonctionnaires. C'est pourquoi je joins mon appel à celui des milliers d'autres voix qui nous demandent d'agir.

Trois enjeux clés sont particulièrement préoccupants.

Le premier de ces défis, c'est que la majorité des femmes dans le monde ne sont toujours pas connectées à Internet, principalement parce qu'elles n'en ont pas les moyens, qu'elles n'ont pas accès aux technologies nécessaires, ou qu'elles ne possèdent pas les compétences essentielles pour l'utiliser. Les hommes restent 21% plus susceptibles d’être connectés que les femmes et ce chiffre atteint même 52 % dans les pays les moins développés dans le monde. Cet écart renforce les inégalités existantes et empêche des millions de personnes d'utiliser le Web pour apprendre, grandir et faire entendre leur voix. 

Le second de ces enjeux, c'est que pour de nombreux internautes, le Web n'est tout simplement pas suffisamment sûr. De nouvelles recherches menées par la Web Foundation et l'Association mondiale des guides et éclaireuses ont révélé que plus de la moitié des jeunes femmes interrogées avaient été victimes de violence en ligne, notamment via des formes de harcèlement sexuel, l'envoi de menaces ou le partage d'images privées sans leur consentement. 84 % d'entre elles estiment que le problème s'aggrave. 

De telles violences forcent les femmes à quitter leur emploi et les jeunes filles à abandonner leur scolarisation, détériorent les relations et provoquent une détresse considérable chez les personnes concernées. Un harcèlement impitoyable réduit les femmes au silence et prive le monde de leurs opinions et de leurs idées, lorsque des femmes journalistes et des politiciennes par exemple, sont chassées des réseaux sociaux et victimes d’intimidation au point de devoir quitter leurs fonctions.

Une jeune femme d'un centre de compétences technologiques que j'ai visité au Nigéria dirige une entreprise de restauration et utilise les réseaux sociaux pour son commerce. La plateforme qui lui permet de trouver ses clients l'expose également à un déferlement quotidien de messages de harcèlement sexuel de la part d'inconnus. 

Le troisième de ces enjeux, c'est que d'autres formes de discrimination en ligne à l’égard des femmes restent cachées. Les systèmes d'intelligence artificielle sont de plus en plus utilisés pour juger de nos capacités et définir nos opportunités. S'ils étaient bien conçus, ils pourraient rendre le monde plus juste. Mais trop souvent, les algorithmes reproduisent, voire accentuent les inégalités existantes. En 2018, l’un des principaux outils de recrutement automatisé a dû être abandonné, car il sous-sélectionnait systématiquement les femmes; en effet, il se basait sur des données historiques selon lesquelles les postes majeurs avaient principalement été occupés par des hommes. 

De nombreuses entreprises travaillent d'arrache-pied pour lutter contre ces discriminations. Mais, à moins de consacrer des ressources spécifiques et de diversifier les équipes pour atténuer ces déséquilibres, elles risquent d'étendre la discrimination à une vitesse et à une échelle encore jamais vues auparavant.

Malgré la crise croissante des inégalités de genre en ligne, les actions des Etats et des entreprises ont été trop lentes et trop limitées.

L'épidémie de coronavirus démontre l’urgence dans laquelle nous devons agir. Lorsque les bureaux et les écoles ferment, le Web est une bouée de sauvetage qui nous permet de continuer à travailler, à procurer un enseignement à nos enfants et à accéder à des informations essentielles à notre sécurité et à notre santé. Un monde où tant de femmes et de filles sont privées de ces possibilités fondamentales est totalement inacceptable. Lorsque nous en avons plus que jamais besoin, le Web doit fonctionner pour tout le monde.

Mais 2020 est une année où le changement est possible. Cette année marque le 25e anniversaire de la signature par 189 pays d'un plan mondial ambitieux pour valoriser les femmes, et nous sommes à seulement dix ans de l'échéance globale pour atteindre l'égalité de genre. Ce défi retiendra l'attention des décideurs mondiaux, notamment lors de trois grandes réunions organisées par l'ONU au cours desquelles les entreprises, les Etats et la société civile auront pour objectif de définir les mesures qu'ils prendront pour renforcer l’autonomisation des femmes. Faire en sorte que le Web traite les femmes, les jeunes filles et les autres groupes marginalisés – et donc par extension, nous tous – comme il le devrait, doit être au cœur de ces engagements.

La lutte contre les inégalités de genre sur Internet sera une priorité essentielle de la Web Foundation tout au long de 2020 et au-delà. Nous continuerons à traquer les violences commises en ligne et les enjeux manquants dans les politiques actuelles, à œuvrer pour réduire la fracture numérique de genre et à défendre des politiques qui renforcent les capacités et les possibilités des femmes. Nous le ferons aux côtés des partenaires de notre réseau des droits des femmes en ligne, le Women's Rights Online, avec entre autres IT for Change en Inde, Women of Uganda Network en Ouganda et Sulá Batsú au Costa Rica.

Nous forgerons également de nouveaux partenariats pour lutter contre les violences en ligne et travaillerons avec les entreprises, les Etats et la société civile pour élaborer des politiques et des produits innovants. Enfin, nous travaillerons avec tous ceux qui ont soutenu le Contrat pour le Web afin de nous assurer qu'ils respectent leurs engagements de rendre l’Internet accessible, valorisant et sûr pour tout le monde, en particulier pour les femmes et les autres groupes exclus systématiquement.

En 2020, nous devons canaliser un ambitieux esprit de collaboration au coté du Contrat pour le Web afin de lutter contre la fracture numérique de genre et les violences en ligne à l’égard des femmes et les jeunes filles:

  • Prioriser le problème : 2020 doit être l'année durant laquelle les Etats et les entreprises s'attaqueront aux violences en ligne à l’égard des femmes en traitant le problème comme une priorité absolue.
  • Fournir de meilleures données : les entreprises et les Etats doivent combler le vide de données sur les violences en ligne en enregistrant et en publiant systématiquement des données sur le quotidien des femmes sur Internet.
  • Intégrer « l'égalité de genre dans le design » : les Etats et les entreprises doivent créer tous leurs produits, politiques et services en se basant sur des données et des retours d'expérience de femmes de tous horizons.
  • Établir des protections légales : les Etats doivent élaborer des lois qui obligent les auteurs de violences en ligne à rendre des comptes et prévoir l'application de ces lois afin de poursuivre les auteurs en cas de violation de ces dernières.
  • Agir en témoin actif : nous devons tous élever la voix quand nous assistons à des violences en ligne à l’égard des femmes et les jeunes filles.

Cet appel à l'action est impératif et urgent. En y répondant ensemble, nous serons capables de créer un Web meilleur, plus fort et plus sûr; un Web qui valorise, favorise l'égalité et qui se met au service de chacun d'entre nous.

En el aniversario número 31 de la World Wide Web, nuestro fundador e inventor de la web, Tim Berners-Lee, reflexiona sobre los desafíos a los que nos enfrentamos para poder cumplir con nuestra visión de una web para todos. 

Cuando el mundo celebró el 30 aniversario de la web el año pasado, recordamos las maravillas que la web ha permitido, así como todo lo que estamos en riesgo de perder si no luchamos por ella. Yo les pedí a todos y todas que se unieran y que hiciesen lo posible para asegurar que los próximos 30 años de la web sean aún mejores que los anteriores. 

Un año después, con la ayuda de activistas, académicos, funcionarios de gobiernos  y representantes de empresas de todo el mundo, la Web Foundation ha creado y publicado un Contrato para la Web que ha recibido el respaldo de empresas, instituciones, y miles de organizaciones de la sociedad civil e individuos particulares. Un Contrato diseñado para proteger y dar forma a una web segura, empoderadora y disponible para todos y todas.

Cada vez está más claro que no podremos lograr los objetivos de este contrato a menos que abordemos una tendencia peligrosa de la que oímos hablar cada vez más a nuestras socias a nivel mundial y a quienes trabajan en primera línea: la web no está sirviendo a las mujeres y a las niñas. 

El mundo ha logrado importantes avances de cara a la igualdad de género, gracias al impulso incesante de activistas en todo el mundo. No obstante, me preocupa mucho que los peligros a los que se enfrentan las mujeres y las niñas en la web (especialmente las niñas de grupos minoritarios, las de las comunidades LGBTQ+ y de otros grupos marginalizados) amenacen ese progreso. 

Esto debería preocuparnos. Los derechos de las mujeres son derechos humanos y son fundamentales para una sociedad sana, capaz tanto de reducir la pobreza y las enfermedades como de mejorar la educación y el crecimiento económico. 

Y depende de todos y todas hacer que la web funcione para todos y todas. Eso requiere la atención de quienes dan forma a la tecnología, tanto quienes ocupan cargos ejecutivos y de diseño de tecnologías, como quienes ocupan cargos en la academia y la función pública. Por eso sumo mi voz a las de muchas miles de personas que reclaman cambios.

Hay tres áreas que son particularmente preocupantes.

En primer lugar, unamayoría de las mujeres del mundo todavía no están conectadas a Internet, en gran parte porque no pueden pagarlo, o porque no tienen acceso a la tecnología necesaria o las habilidades para aprovecharla. Los varones tienen un 21% más de probabilidades de tener acceso a Internet que las mujeres; esta cifra asciende hasta el 52 % cuando nos enfocamos en los países menos desarrollados del mundo. Esta brecha refuerza las desigualdades existentes e impide que millones aprovechen la web para aprender, obtener beneficios y lograr que se escuche su voz. 

En segundo lugar, para muchas que sí están en línea, la web simplemente no es lo suficientemente segura. Una nueva investigación de la Web Foundation y la Asociación Mundial de Guías Scouts descubrió que más de la mitad de las mujeres jóvenes encuestadas han experimentado violencia en línea; incluidos el acoso sexual, mensajes amenazantes o la redistribución de fotos íntimas sin su consentimiento. El 84 % opina que el problema está empeorando. 

Tal abuso lleva a que mujeres abandonen sus lugares de trabajo y hace que las niñas falten a la escuela, daña las relaciones y provoca una enorme angustia. El abuso en línea silencia a las mujeres y priva al mundo de sus opiniones e ideas, empujando a mujeres periodistas y políticas fuera de las redes sociales y  sus lugares de trabajo.

Este escenario atenta contra el aprovechamiento de las enormes oportunidades que ofrecen las nuevas tecnologías de la comunicación. Una joven integrante de un centro de competencias tecnológicas que visité en Nigeria dirige un negocio de cáterin a través redes sociales. La misma plataforma que le permite llegar a sus clientes también la expone al acoso sexual por parte de extraños de manera diaria y constante. 

En tercer lugar, otras formas de discriminación en línea contra las mujeres permanecen ocultas. Los sistemas de inteligencia artificial están ganado espacios en los procesos diseñados para juzgar nuestras habilidades y definir nuestras oportunidades. Si se diseñan adecuadamente, estos sistemas podrían ayudar a hacer del mundo un lugar más justo. Pero con demasiada frecuencia los algoritmos reproducen e incluso acentúan las desigualdades existentes. En 2018, una importante herramienta para la automatización de procesos de reclutamiento fue puesta en desuso cuando quedó en evidencia que sistemáticamente subestimaba a las mujeres, debido a que fue entrenada utilizando datos históricos de cuando eran los varones quienes desempeñaban esos roles.  

Muchas empresas están trabajando duro para hacer frente a esta discriminación. Pero a menos que dediquen recursos y diversifiquen la conformación de sus equipos para mitigar sesgos, corren el riesgo que la discriminación se propague a una velocidad y escala nunca antes vistas.

Ante la creciente crisis que representa la desigualdad de género en línea, la respuesta de los gobiernos y las empresas ha sido demasiado lenta y demasiado débil.

El brote de coronavirus demuestra lo urgente que es la necesidad de actuar. Cuando las oficinas y las escuelas cierran, la web es un salvavidas que nos permite seguir trabajando, educando a nuestros hijos y accediendo a información vital para mantenernos seguros y saludables. Un mundo en el que tantas mujeres y niñas se ven privadas de acceder a algo tan fundamental es completamente inaceptable. Ahora, más que nunca, la web tiene que funcionar para todos y todas.

2020 es un año de oportunidades para el cambio. Este año se cumplen 25 años desde que 189 países acordaran un ambicioso plan global para empoderar a las mujeres, y estamos a sólo diez años de la fecha límite global para alcanzar la igualdad de género. Esta desigualdad será el foco de atención de representantes y autoridades políticas del escenario global. En particular se destacan tres eventos organizados por la ONU, en el cual empresas, gobiernos y a la sociedad civil están llamadas a establecer las acciones y compromisos necesarios para empoderar a las mujeres. Hacer que la web funcione para las mujeres, las niñas y otros grupos marginalizados (y por lo tanto para todos y todas), debería ser un componente central de esos compromisos.

Abordar la desigualdad de género en línea será una prioridad central para la Web Foundation en 2020 y en años venideros. Continuaremos investigando los peligros que acechan en línea, así como las necesidades en materia de políticas públicas, para cerrar la brecha digital de género y para abogar por políticas que empoderen a las mujeres. Lo haremos junto con organizaciones socias de nuestra red sobre Derechos de Mujeres en Línea, tales como IT for Change en India, la Red de Mujeres de Uganda y Sulá Batsú en Costa Rica.

También forjaremos nuevas alianzas para hacer campaña contra el abuso en línea y trabajaremos con empresas, gobiernos y organizaciones de la sociedad civil en el diseño de políticas y productos innovadores. Además, trabajaremos con quienes han respaldado el Contrato para la Web para asegurarnos de que cumplan con sus compromisos de hacer que Internet esté disponible, y sea una herramienta empoderadora y segura, especialmente para las mujeres y otros grupos sistemáticamente excluidos.

En 2020, debemos canalizar el espíritu ambicioso y colaborativo del Contrato para la Web para abordar la brecha digital de género y los daños en línea contra mujeres y niñas:

  • Priorizar el problema: 2020 debe ser el año en que los gobiernos y las empresas aborden los daños que sufren las mujeres cuando están en línea como la máxima prioridad.
  • Proporcionar mejores datos: las empresas y los gobiernos deben hacer frente al agujero negro de datos en torno a la violencia en línea, registrando y publicando sistemáticamente datos sobre lo que las mujeres experimentan cuando están conectadas.
  • Incluir la “igualdad de género por diseño”: los gobiernos y las empresas deben crear todos los productos, políticas y servicios con base en datos y el diálogo con mujeres de todos los entornos.
  • Construir protecciones legales: los gobiernos deben promulgar leyes que responsabilicen a los perpetradores de violencia de género en línea, así como recurrir a las fuerzas del orden público para que respondan y tomen acción cuando se infrinjan esas leyes.
  • Ser participantes activos: todos debemos alzar la voz cuando presenciamos acciones en línea que dañan a las mujeres y las niñas.

El llamamiento a la acción es decisivo e inaplazable. Al responder juntos, podemos crear una web mejor y más fuerte; una que empodere y fomente la igualdad y que sirva a todas y cada una de las personas que habitan el planeta.

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    March 14, 2020

    The web for woman and girl is a question of education. If we have gender divide, then we need education for her. I think when we type the letter (A) in the keyboard we need to know it is the letter (A) else we need to draw it white on the black. The language is the bridge of communication, I cannot see on the web but the written letters anyway. For this issue, we the web engineers should give a better sight out of language. Personally, I love the engineer who write a correct message in the screen of the teller machine, I say the engineer is educated. Talking a language is a gift, then I encourage the people who love to talk many languages and not only the maternal language. The web can be a crucial media for children to learn language especially girls. Instead, we need to invest the web in a big market in order to help the pen reveal what the paper hide. Thank you!


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